Porque Estados Unidos es la variable decisiva en las relaciones entre China y America Central

di Niccolò Locatelli

En ninguna parte del mundo el impacto del auge económico de la República Popular de China ha sido tan fuerte y negativo como en América Central. Los siete países entre México (que se considera América del Norte) y Colombia - Guatemala, Belice, Honduras, El Salvador, Nicaragua, Costa Rica, Panamá, unos 45 millones de personas - han sufrido y continúan enfrentando la competencia de China.

Para ellos, la entrada de Pekín en el comercio internacional solo ha tenido consecuencias negativas. Cuarenta años después del comienzo de las reformas en el sentido capitalista de Deng Xiaoping, y casi veinte desde que China ingresó a la Organización Mundial del Comercio (11 de diciembre de 2001), la evolución del poder económico del Imperio del Centro y la lenta aparición de un componente geopolítico en su apertura al mundo pueden ofrecer algunas oportunidades a los países centroamericanos. Pero la variable fundamental en cualquier consideración sobre el área no son los siete estados que la pueblan ni siquiera la República Popular de China: Estados Unidos de América.

"Jardín de la casa" de Estados Unidos, que en los siglos XIX y XX intervino militarmente varias veces allí para instalar o defender gobiernos similares a ellos, América Central depende de Washington desde múltiples puntos de vista.

En ámbito económico, Estados Unidos es el principal socio comercial de todos los países de la región, tiene acuerdos de libre comercio con todos excepto Belice, es el principal inversor extranjero y la principal fuente de remesas de los migrantes, un componente esencial de producto interno bruto regional (alrededor del 10%, en comparación con un promedio mundial de menos del 1%).

La misma estructura de las economías centroamericanas expone su tendencia a las oscilaciones provenientes del vecino del norte. El sector agrícola, que sigue siendo decisivo también en términos de empleo, está orientado hacia las exportaciones a EE.UU. y controlado por empresas estadounidenses. Café, plátanos y piñas, como todas las materias primas, están más expuestos a la volatilidad de los precios que los productos industriales. Por eso América Central (con México) se ha especializado en textiles, electrónica y componentes automotrices, aprovechando su proximidad a EE.UU. y sirviéndose de los jóvenes desempleados. Esto permitió mantener bajos los costos laborales. Sin embargo, ya no fue suficiente cuando la competencia china llegó a estos bienes de bajo valor agregado.

A diferencia de los países sudamericanos, los centroamericanos no disfrutaron ninguno de los beneficios asociados con el auge de China. Carecen de las materias primas que interesan a Pekín y que históricamente (no) ayudaron a los estados al sur de Panamá, del petróleo al cobre, de la soja al hierro. Desde principios del siglo XXI, la demanda china de estos recursos llevó a un aumento del precio que ayudó a las finanzas de países como Argentina, Brasil, China y Venezuela, pero penalizó a los centroamericanos. Para completar una imagen negativa, la competencia del gigante oriental en los sectores industriales anteriormente era propiedad exclusiva de los vecinos del hemisferio de Estados Unidos. El costo insignificante de la mano de obra hizo que fuera más barato producir o comprar en China a pesar de la distancia - un factor que resultó ser menos desventajoso de lo que uno podría pensar - debido al atraso de las infraestructuras y el transporte centroamericanos. La crisis que estalló en 2008 representaba un golpe potencialmente letal para los países de la región, en los que se descargaba la conjunción de la competencia china y la drástica caída de la demanda de Estados Unidos.

En la última década la situación ha cambiado parcialmente, no tanto por la iniciativa de los países centroamericanos - que también están fortaleciendo lentamente el sector de servicios (turismo, finanzas, logística alrededor del Canal de Panamá) - cuanto por cuestiones relacionadas con China.

Aquí la producción de bienes de bajo valor agregado ha alcanzado la madurez y se ha vuelto menos conveniente. La guerra comercial declarada por Estados Unidos, un aspecto de un juego geopolítico más amplio que ve enfrentarse a la superpotencia actual y su único rival, ofrece un desincentivo adicional para la reubicación al Imperio del Centro, favoreciendo indirectamente a América Central.

La República Popular de China ha empezado también a cortejar a los países del hemisferio occidental para aumentar el aislamiento de la República de China (Taiwán). Actualmente, la República de China es reconocida por solo 15 países en el mundo; entre estos, cuatro son centroamericanos: Belice, Guatemala, Honduras, Nicaragua. Eran siete, es decir todos, hasta hace menos de quince años. Costa Rica, Panamá y El Salvador rompieron las relaciones diplomáticas con el gobierno de la isla y las conectaron con China continental en 2007, 2017 y 2018 respectivamente, logrando un aumento en el comercio y la inserción del "nuevo caminos de la seda".

A través de la expansión de las relaciones con América Latina, Pekín busca beneficios que no son tan económicos como geopolíticos. Uno es el creciente aislamiento de Taiwán. El otro es la adquisición de una herramienta de presión - que puede convertirse fácilmente en un peón de negociación - hacia Estados Unidos. A China no le gusta el activismo estadounidense en lo que considera su esfera de influencia (los mares chinos y el sudeste asiático, el epicentro del choque entre potencias) y quiere demostrar que puede a su vez estar presente en el "jardín de la casa" de barras y estrellas; por el momento no de manera hostil, quién sabe en el futuro.

Estados Unidos sigue siendo la variable decisiva en las relaciones entre China y los países centroamericanos, porque la dependencia de estos últimos de su hegemonía hemisférica está destinada a durar. Los países de la región podrán beneficiarse del aumento del comercio con Pekín, pero la baja compatibilidad entre sus respectivas economías y la necesidad de cumplir con las indicaciones geopolíticas de Estados Unidos evitarán un acercamiento excesivo al Imperio del Centro.

Autor: Niccolò Locatelli

Coordinador Limesonline

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