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L'Eso fotografa 42 grandi asteroidi del sistema solare

Utilizzando il Very Large Telescope (Vlt) dell'Osservatorio europeo meridionale in Cile, gli astronomi hanno ripreso 42 dei più grandi oggetti nella fascia degli asteroidi, situata tra Marte e Giove. Mai prima d'ora un gruppo così grande di asteroidi era stato ripreso in modo così nitido. Le osservazioni rivelano un'ampia gamma di forme peculiari, da quelle sferiche a quelle a osso di cane, e stanno aiutando gli astronomi a rintracciare le origini degli asteroidi nel nostro Sistema Solare. Le immagini dettagliate di questi 42 oggetti sono un balzo in avanti nell'esplorazione degli asteroidi, reso possibile grazie ai telescopi terrestri, e contribuiscono a rispondere alla domanda fondamentale sulla vita, sull'Universo.  "Solo tre grandi asteroidi della fascia principale, Cerere, Vesta e Lutetia, sono stati ripresi con un alto livello di dettaglio finora, poiché sono stati visitati dalle missioni spaziali Dawn e Rosetta della NASA e dell'Agenzia spaziale europea, rispettivamente", spiega Pierre Vernazza  del Laboratoire d'Astrophysique de Marseille in Francia, che ha guidato lo studio sugli asteroidi pubblicato oggi su Astronomy & Astrophysics . "Le nostre osservazioni dell'ESO hanno fornito immagini nitide per molti altri obiettivi, 42 in totale”. E’ quanto si legge sul sito dell’Eso. Il numero precedentemente esiguo di osservazioni dettagliate di asteroidi significava che, fino ad ora, caratteristiche chiave come la loro forma o densità 3D erano rimaste in gran parte sconosciute. Tra il 2017 e il 2019, Vernazza e il suo team hanno cercato di colmare questa lacuna conducendo un'indagine approfondita dei principali corpi nella fascia degli asteroidi.

La maggior parte dei 42 oggetti nel loro campione ha dimensioni maggiori di 100 km; in particolare, il team ha ripreso quasi tutti gli asteroidi della fascia più grandi di 200 chilometri, 20 su 23. I due oggetti più grandi che il team ha sondato  - spiegano sul sito dell’Eso - sono stati Cerere e Vesta , che hanno un diametro di circa 940 e 520 chilometri, mentre i due asteroidi più piccoli sono Urania e Ausonia , ciascuna a soli 90 chilometri circa. Ricostruendo le forme degli oggetti, il team si è reso conto che gli asteroidi osservati sono principalmente divisi in due famiglie. Alcuni sono quasi perfettamente sferici, come Igea e Cerere, mentre altri hanno una forma più peculiare, "allungata", la cui regina incontrastata è l' asteroide "osso di cane" Cleopatra . Combinando le forme degli asteroidi con le informazioni sulle loro masse, il team ha scoperto che le densità cambiano significativamente nel campione.   Questa grande differenza di densità suggerisce che la composizione degli asteroidi varia in modo significativo, fornendo agli astronomi importanti indizi sulla loro origine.  In particolare, i risultati supportano la teoria che gli asteroidi meno densi si siano formati nelle regioni remote oltre l'orbita di Nettuno e siano migrati nella posizione attuale. Questi risultati sono stati resi possibili grazie alla sensibilità dello strumento Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch ( SPHERE ) montato sul VLT dell'ESO.  Gli astronomi saranno in grado di visualizzare ancora più asteroidi nei minimi dettagli con il prossimo Extremely Large Telescope ( ELT ) dell'ESO, attualmente in costruzione in Cile e che inizierà le operazioni entro la fine di questo decennio.